La tendencia al crecmiento del gasto público sanitario (IV): los avances sanitarios


Los avances en los diversos sectores de la economía pueden llevar a necesitar un menor empleo de recursos, pero también pueden ser la primera piedra que se coloca para construir la expansión de ese sector. A primera vista, podríamos pensar que la sanidad, a medida que avanza, va resolviendo enfermedades y, por lo tanto, al estar más sanos tendríamos que gastar menos en sanidad conforme se van produciendo avances sanitarios. La realidad es diferente.

Uno de los factores más obvios por los que los avances sanitarios pueden favorecer la tendencia al crecimiento del gasto sanitario es porque de esos avances depende, en parte, la propia supervivencia del usuario. A medida que la gente supera más enfermedades potencialmente mortales, incluso a medida que se puede evitar llegar a sufrirlas, vivimos más tiempo. A medida que vivimos más tiempo, la población aumenta y envejece, lo que hace necesario un mayor gasto sanitario.

Lo más decisivo son las propias características de los avances sanitarios. Podemos decir que existen formas de avance sanitario que propenden a una reducción del gasto sanitario. Una vacuna contra un virus que genera la necesidad de mucha atención sanitaria puede reducir el gasto, siempre que el coste de la vacuna sea menor que el coste de la atención que ya no es necesaria por los contagios evitados.

Sin embargo, la tendencia no está siendo esa. Se puede decir que los avances sanitarios proceden de tres grandes ámbitos. Por un lado están los avances de la Medicina. La práctica médica lleva a encontrar nuevos procedimientos, a mejorar los ya existentes y a desechar los que no se consideran válidos. Por otro lado están los avances de la Ingeniería, que provee nuevas máquinas, nuevos instrumentos, nuevos materiales, etc. Por último existe un avance de la rama de la  Biología que busca la mayor comprensión de las enfermedades, y particularmente las de los seres humanos. Una mejor comprensión de las enfermedades debe permitir encontrar mejores formas de afrontarlas. Son muchos ámbitos en los que estas ramas colaboran. Por ejemplo, el desarrollo de un nuevo medicamento se puede producir gracias a un proceso industrial complejo que ha podido requerir de importante investigación biológica y de ensayos en la práctica médica.

Quizá en un futuro, que ahora se nos antoja lejano, la Biología consiga desentrañar desde sus raíces más profundas todos los secretos de las enfermedades. Pero esa es una labor colosal, que requerirá mucho esfuerzo, porque la enfermedad suele depender de muchos factores que apenas comenzamos a comprender. No obstante, esos avances permiten en muchos casos aplicaciones clínicas concretas.

Mientras tanto, el avance de la sanidad tiende a basarse en procesos cada vez más complejos, complejos en el sentido de que producido el avance se requiere más atención sanitaria y con un creciente nivel de especialización. Por ejemplo, los avances en técnicas diagnósticas no terminan con la necesidad de atención sanitaria, sino que permiten iniciar tratamientos que antes eran impensables.

Con los tratamientos sucede algo semejante. Los tratamientos generan una creciente necesidad de seguimiento. Además, muchos tratamientos generan problemas de salud derivados de su empleo. En muchos casos se hace necesario actuar ante esos problemas.

Incluso la propia prevención de enfermedades genera gasto sanitario creciente. Un caso muy claro es la promoción y seguimiento de hábitos de vida saludables. Puede entenderse como una inversión de futuro, más que como un gasto.

Si se tiene éxito, muchos de estos avances, que en nuestros días generan importantes desembolsos, pueden en el futuro reducir enormemente la necesidad de gasto sanitario para la atención de muchas enfermedades, en la medida que las mantegamos bajo control. Pero lo cierto es que la atención sanitaria tiende en estos momentos a una complejidad creciente y a la necesidad de colaboración de muchos profesionales de distintos ámbitos sanitarios.

¿Y cuál es el papel del Estado en esa complejidad? En primer lugar, se requiere gasto público sanitario para garantizar un acceso universal a esos procedimientos complejos. Sin gasto público en sanidad, la atención de una parte muy significativa de la población se vería muy comprometida porque el proceso completo de atención puede tener un coste muy elevado, debido precisamente a esa complejidad. Puede argumentarse que la disponibilidad de abundantes recursos públicos puede favorecer que la tendencia de la sanidad sea hacia la complejidad se consolide. Sin embargo, si fuese fácil avanzar por vías más simplificadas de atención ya se habría hecho. No es que no se haya inventado una píldora que en una única toma acaba con cualquier enfermedad porque eso acabaría con un sector muy importante, sino que no se ha inventado porque es técnicamente imposible.

Otro importante papel que cumple el Estado es el de dar una coherencia al sistema, ya sea como prestador (en la sanidad pública), ya sea como regulador (en la sanidad privada). Dado que el sistema sanitario, ya sea público o privado, tiende hacia la complejidad, las partes más sensibles del sistema son aquellas relacionadas con la atención más compleja y especializada, porque puede requerir importantes gastos.

Quizá nos enfrentemos a una inversión de futuro, pero el avance de la sanidad hacia la complejidad va a requerir fuertes desembolsos en los próximos años.

Acerca de Gonzalo García Abad

Licenciado en Economía con amplio interés en la Fiscalidad, la Contabilidad, las Finanzas y el Derecho.
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